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El Senado de la Facultad se enfrenta a las posibilidades y desafíos del aprendizaje en línea

POR R.F. MACKAY

John Mitchell, viceprocurador de aprendizaje en línea, esboza los avances en la enseñanza y el aprendizaje en línea y escucha tanto elogios como escepticismo.

El Senado de la Facultad se enfrenta a las posibilidades y desafíos del aprendizaje en línea
El Senado de la Facultad se enfrenta a las posibilidades y desafíos del aprendizaje en línea

El Senado de la Facultad pasó el jueves casi toda su sesión discutiendo el valiente nuevo mundo del aprendizaje en línea; los miembros fueron en gran parte receptivos pero también hicieron preguntas difíciles al vice-procurador de aprendizaje en línea John Mitchell.

Más de un mes después de que Stanford lanzara sus dos plataformas propias para albergar clases en línea y anunciara que iba a ofrecer 16 clases en línea gratuitas este otoño, el experimento sigue siendo nuevo, pero parece que un número cada vez mayor de profesores están dispuestos, incluso ansiosos, a ver qué puede ofrecer a la educación en Stanford. Otros, sin embargo, siguen siendo escépticos, y la reunión proporcionó una muestra representativa de respuestas reflexivas.

«Hay mucho entusiasmo, pánico y emoción», dijo el Preboste John Etchemendy durante la sesión de preguntas y respuestas que siguió a la presentación de Mitchell. «Hay gente en ambos extremos. Y ambos están equivocados. La respuesta correcta está en algún punto intermedio. Tenemos que averiguar qué hacer con esta tecnología, no ignorarla».

El impacto en los estudiantes

La principal preocupación de los miembros del Senado era claramente el impacto que el aprendizaje en línea tendrá en la experiencia de sus estudiantes mientras estén en la universidad.

Andy Fire, profesor de genética, por ejemplo, dijo que le preocupaba la posibilidad de que los administradores de las universidades estatales, a las que llamaba «nuestras instituciones hermanas», socavaran la misión educativa de sus escuelas para ahorrar dinero. Además, dijo, las conferencias cara a cara proporcionan algo absolutamente único: la retroalimentación directa de los estudiantes.

Cierto, respondió Mitchell y otros, pero las clases mixtas, una mezcla de componentes de vídeo y sesiones de clase interactivas, no privarían a los estudiantes y profesores de esa experiencia. Por el contrario, dijeron, si la entrega de contenido fáctico se realiza en vídeo, la interacción en el aula puede ser aún más rica.

Pero Eric Roberts, profesor de informática y crítico frecuente del aprendizaje en línea, dijo que podría no haber tanto entusiasmo como se ha sugerido, y dijo que temía que las innovaciones pudieran «cambiar la naturaleza del contrato social» de la universidad.

Mitchell estuvo acompañado por los decanos asociados de dos de las tres escuelas que han iniciado sus propios esfuerzos de aprendizaje en línea: Bernd Girod, decano asociado principal para el aprendizaje en línea y el desarrollo profesional en la Escuela de Ingeniería, y Charles Prober, decano asociado principal para la educación médica en la Escuela de Medicina de Stanford. Peter DeMarzo, decano asociado principal de administración académica en la Escuela de Negocios para Graduados, no estuvo presente, pero envió una diapositiva en la que se describen las diversas formas en que la GSB está integrando el aprendizaje en línea.

Con toda la emoción por el potencial de los cursos masivos abiertos en línea (MOOC), Mitchell dijo, la facultad de Stanford no debe perder de vista la cuestión fundamental: ¿Cuáles son las mejores formas de enseñar y ayudar a los estudiantes a aprender, usando combinaciones de métodos nuevos y viejos? Y, añadió, ¿cómo hacerlo teniendo en cuenta que la prioridad final de Stanford debe ser enseñar a los estudiantes de Stanford, y sólo entonces responder a las necesidades y deseos de los estudiantes de otras escuelas y de todo el mundo?

Becas de semillas para la facultad

Durante su presentación de diapositivas, Mitchell habló sobre las subvenciones de semillas que su organización está otorgando trimestralmente a los miembros de la facultad interesados en aventurarse en el aprendizaje en línea. Alrededor de 20 de estas becas fueron anunciadas en el verano.

La fecha límite para las solicitudes de la segunda ronda de subvenciones es el 9 de noviembre; se financiarán de cuatro a ocho solicitudes. Puede obtenerse más información en el sitio web de Stanford Online.

El dinero de la subvención inicial puede utilizarse para desarrollar cursos en línea totalmente nuevos, pero la mayoría de los profesores que empiezan preferirán tener cursos mixtos, en los que los módulos se impartan en línea. Hasta ahora, las propuestas exitosas han venido de las escuelas de Humanidades y Ciencias, Ingeniería, Educación y Medicina. Las becas pagan en gran medida la asistencia técnica para la elaboración de vídeos y el trabajo con cualquier plataforma de software que el profesor elija. La Escuela de Ingeniería igualará las subvenciones iniciales otorgadas al profesorado de esa escuela.

Por ahora, la facultad de Stanford está enseñando en tres plataformas. Dos están en el campus: Class2Go, que es una plataforma de código abierto, sin fines de lucro, desarrollada por un equipo de ingenieros del Departamento de Informática, y Venture Lab, que fue desarrollada por Amin Saberi, un profesor asociado de ciencias de la gestión e ingeniería. La tercera plataforma, la Coursera con fines de lucro, desarrollada por los informáticos de Stanford Daphne Koller y Andrew Ng (ambos actualmente en licencia), está ahora fuera del campus.

Mitchell subrayó que la ventaja de que Stanford tenga su propia plataforma – se refería al altamente flexible Class2Go – es que la facultad de Stanford puede asegurar mejor que se adapte a sus necesidades de enseñanza. Dijo, «La gente del campus me dijo, refiriéndose a Coursera, $0027¿Por qué no podemos hacer esto nosotros mismos? ¿Por qué no podemos tener una plataforma sin fines de lucro?» Así que construyeron una.

Class2Go también permite a la universidad llevar a cabo una investigación potencialmente amplia sobre el aprendizaje. Mediante el uso de la analítica y el seguimiento de los estudiantes a medida que navegan por los cursos, los académicos pueden experimentar con métodos para averiguar lo que funciona y lo que no.

La posibilidad de utilizar la universidad como un laboratorio para la investigación de la educación «es una oportunidad fantástica», dijo Girod, «particularmente si ocurre a escala». Se pueden recopilar datos correspondientes a cientos de años de enseñanza en un solo MOOC. A largo plazo, hay un enorme potencial, particularmente si se combina con nuestra enseñanza en el aula».

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La prueba A para quien desee tener una idea más clara de por qué alguien se aventuraría en este nuevo terreno y cuáles son las recompensas es Bruce Clemens, un profesor de ciencia e ingeniería de materiales y de ciencia de los fotones en SLAC que actualmente enseña Células Solares, Pilas de Combustible y Baterías en Class2Go. Explicó a sus colegas del senado que su clase tradicional siempre había atraído a una gran variedad de estudiantes, de modo que la mitad de la clase se perdía y la otra mitad se aburría. Voltear la clase resultó ser la solución. Los estudiantes menos avanzados podían ver los videos tantas veces como fuera necesario, y para cuando los estudiantes se reunían en clase para las sesiones de resolución de problemas, todos estaban en la misma página, o al menos mucho más cerca.

«Esas experiencias de resolución de problemas fueron absolutamente fantásticas», dijo. «Estoy conociendo a los estudiantes mucho mejor que si estuviera dando una conferencia. Hay muchas idas y venidas. Por eso hice esto, y decidí ofrecerlo gratis al mundo.» Clemens tiene 10.000 estudiantes y un foro en línea muy activo, incluyendo un grupo de hispanohablantes que transcriben la clase para los compañeros que no hablan inglés.

Mitchell fue nombrado como el primer vice-precursor de la universidad para el aprendizaje en línea en agosto. En febrero se le pidió que dirigiera el grupo de trabajo especial del presidente John Hennessy sobre el asunto. (Girod, DeMarzo y Prober también fueron miembros de ese grupo de trabajo.)

En el Senado de la Facultad el jueves, Mitchell comenzó su presentación refiriéndose a los hallazgos del grupo de trabajo, que se completaron en julio. Entre ellos estaba que aunque la experimentación es una fase buena y necesaria, es probable que surjan complicaciones de propiedad intelectual. A este respecto, la comisión subrayó que Stanford debe proteger su marca y su integridad académica e institucional, un tema que se planteó en el senado.

Mitchell repitió una anécdota que dijo que es muy común en la plataforma de Coursera: Los estudiantes escriben después de completar uno de los cursos ofrecidos por la facultad de Stanford, diciendo, «¡Gracias, Profesor Boneh! ¡Gracias, Coursera!»

«Me gustaría que también dijeran, $0027y gracias, Stanford!$0027» Mitchell dijo, reconociendo que Dan Boneh es un profesor del Departamento de Informática. «Las cosas deben ser empaquetadas y entregadas de manera que Stanford reciba el crédito. Deberíamos tomar medidas para proteger nuestros intereses y ser reconocidos por nuestras contribuciones».

El acta completa de la reunión, incluyendo la presentación y la sesión de preguntas y respuestas que siguió, estará disponible la próxima semana en el sitio web del Senado.

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Publicado: 26 de octubre de 2012